Mitos y verdades sobre la boa: ¿Puede estrangular personas?

Mitos y verdades sobre la boa: ¿Puede estrangular personas?

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Las películas y la gran imaginación de los ticos en las zonas rurales han extendido mitos curiosos sobre la serpiente Boa, que abunda en Costa Rica. Algunos dicen que pueden ser venenosas a ciertas horas del día, otros dicen que se comen las vacas de los campesinos y otros afirman que un humano puede ser atacado por una de ellas y estrangularlo hasta la muerte ¿Qué de todo es esto es mito y qué es verdad? El biólogo Alejandro Solórzano nos explica.

La cultura popular costarricense, como en toda Latinoamérica, es muy rica en historias llenas de fantasía e imaginación sobre muchos tipos de animales silvestres que habitan en sus bosques y montañas. La relación y encuentros de nuestros campesinos a lo largo del tiempo con estas especies ha dado lugar a innumerables anécdotas donde se mezclan el temor a lo desconocido, la ignorancia, la exageración, toda clase de conceptos o prejuicios religiosos y una retorcida interpretación de la realidad. Estas historias se han ido transmitiendo de generación en generación, conservando así la esencia de los mitos y creencias que hoy son parte integral de nuestro folclor.

La serpiente Boa (Boa imperator) es la especie de serpiente más larga y voluminosa que habita en Costa Rica y en América Central.

La serpiente Boa (Boa imperator) es la especie de serpiente más larga y voluminosa que habita en Costa Rica y en América Central. Puede alcanzar hasta 3,8 metros de longitud (se han encontrado ejemplares de casi cinco metros de largo), aunque el promedio usual de los adultos es de dos a tres metros.

Su cuerpo robusto puede alcanzar hasta 40 cm de circunferencia y pesar hasta 20 kg o más. Esta especie es común en casi todo el país, desde el nivel del mar hasta unos 1,500 m de elevación. Se moviliza tanto en el suelo como sobre la vegetación y puede ser activa en cualquier momento del día o la noche.

Se alimenta de una gran variedad de mamíferos, aves y lagartijas de pequeño a mediano tamaño, a los que captura e inmoviliza por “constricción”,  lo que quiere decir que enrolla su cuerpo sobre la presa y la presiona fuertemente hasta que esta muere por sofocación e insuficiencia circulatoria.

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Su reproducción es vivípara, pues las crías se desarrollan completamente dentro de la madre y nacen listas para sobrevivir de forma independiente. Los partos pueden alcanzar hasta 65 crías. Las boas no son venenosas, pero la mordedura de ejemplares adultos puede resultar dolorosa y causar heridas considerables.
Esta especie muestra una notable capacidad para sobrevivir y adaptarse a todo tipo de alteraciones dentro de su hábitat natural. La encontramos desde los bosques primarios hasta  zonas rurales y urbanas densamente pobladas, donde acostumbra ocultarse en los techos o debajo de los pisos y/o escombros de todo tipo de construcciones, incluyendo casas, bodegas, etc.

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Alrededor de esta especie se han entretejido los más variados mitos y creencias, algunos de los cuales detallamos a continuación:

Se afirma comúnmente que las boas son venenosas a ciertas horas del día. Esto es falso y carente de sentido, pues ninguna serpiente puede desarrollar glándulas venenosas en un momento y después eliminarlas. Una especie es venenosa o no lo es, y probablemente esta creencia se originó al confundir a una boa con alguna especie venenosa que ocasionó un accidente a determinada hora del día o la noche.

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Otra creencia muy arraigada en nuestros campesinos es que afirman que las boas dan a luz a otras especies de serpientes, tanto venenosas como no venenosas, lo cual es totalmente falso, pues una especie solo tiene crías de su propia especie.
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Debido al gran tamaño que alcanza y a la forma en que captura e inmoviliza sus presas, muchas personas afirman que las boas son capaces de estrangular a un ser humano si al capturarla o manipularla se le permite a la serpiente enrollarse sobre el cuello. Esto no es cierto, ya que las boas solo utilizan su poderosa fuerza muscular como parte de su comportamiento alimenticio y no como una respuesta defensiva. Lo que ocurre es que al tomar a la serpiente por el cabeza y levantarla del suelo, por instinto esta tiende a querer soltarse de su captor y al mismo tiempo asirse fuertemente por temor a caerse. Si la boa es grande, la presión es tan fuerte que puede malinterpretarse como si estuviera tratando de estrangular, pero no es así.

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Se afirma también que las boas adultas son capaces de comer animales tan grandes como una vaca o un cerdo doméstico. Esto es físicamente imposible para esta especie, pues aunque pueden tragar presas de cierto tamaño como venados jóvenes, pizotes, monos, iguanas o perros, anatómicamente no podrían con especies mayores. Está creencia se relaciona con el gran tamaño que alcanzan algunas especies relacionadas como la Anaconda suramericana y varias especies de pitones en África y Asia (entre siete y nueve metros de longitud), y que ocasionalmente devoran presas de tamaño considerable como antílopes, gacelas y cocodrilos.

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